Spring Valley Brewery Bavarian BeerFå her til lands har hørt om Johan Martinius Thoresen, senere amerikansk statsborger under navnet William Copeland. Men det er overraskelsende mange japanere som kjenner til denne ølbryggende arendalingen, som startet et kommersielle bryggeriet i Japan som nå er kjent som Kirin.

Johan ble født i januar 1834, som i forholdvis ung alder fikk jobb på Arendals Bryggeri. Her lærte han blant annet kunsten å brygge, noe han tok med seg i 1864 da han emigrerte til Japan. Han kom til et land i stor vekst, og med et stort sug etter å innhente den vestlige verdens teknologiske og på noen måter kulturelle overlegenhet. Dette gjorde japanere med stor appetitt, og Johan (nå William) kom til Japan kun kort tid etter at landets grenser ble åpnet for vesten.

I 1868 kom William over en vannkilde i byen Yokohama rett sør for Tokyo. Spring Valley Brewery ble en realitet, og ølet ble raskt en suksess. Ikke bare fordi det var et ferskere øl enn importølet som var tilgjengelig, men også fordi William brygget ølet sitt med mindre bitterhet som passet de japanske ganer bedre. En av William sine konkurrenter var tyske Emile Wiegand, som han senere skulle inngå et partnerskap med. Dette fungerte ikke og ble til slutt Spring Valley Brewery sitt endelik grunnet blant annet dårlig distribusjon og dårlig regnskapsføring.

Bryggeriet gikk i 1884 konkurs, men bare året etter ble det kjøpt opp av det nystartede Japan Breweries Co. Dette firmaet skulle være med på å forme den japanske ølfaunaen i mange år fremover, som det kjente bryggeriet Kirin Brewery Company. Navnet Kirin stammer forøvrig fra tegningen av kirin på etiketten, som er hentet fra kinesisk mytologi. Det meste av det orginale bryggeriet ble ødelagt under et jordskjelv i 1923, men den orginale kilden er der enda. I dag er den ombygd til en fontene i det som er Kirin Beer Village.

William var i syv år gift til norske Anne Kristine, som desverre døde bare få etter å ha giftet seg med William. Han fant seg en ny kone fra Japan, men de økonomiske problemene forfulgte han, og han ble nødt til å flytte til Guatemala. I 1901 reiste de tilbake til Japan, der han døde noen år etter. Han ligger i dag gravlagt på Yokohama Foreign General Cemetery, og hans grav er vedlikeholdt av Kirin.

Han er en annerkjent personlighet hos de ansatte hos Kirin, og i dag 11. februar legges det ned Kirin ølbokser på hans grav for å markere hans dødsdag. I dag er derfor en fin dag å ta et glass Kirin, og hedre denne forholdsvis ukjente norske ølpioneren, som måtte reise halve jorden rundt for å finne sitt kall og forandre en hel nasjon.